苹果AirTag,能否翘起防丢器的百亿美元江湖

来源:网易号    作者:智东西    人气:    发布时间:2021-01-31 13:53:50    评论

市值2万亿美元的苹果公司下一个大招是什么?传言了三年的追踪器 “AirTag”最有可能成为下一个像 TWS 耳机那样的爆品。

三年里,苹果 AirTag 从最初在一行行代码里被发现,到苹果官方一段视频中不经意透露的 “实锤”,再到分析师和供应链人士的各种 “爆料”,它的神秘面纱似乎早已被扒光,就差库克在发布会上官宣。

过去两年里,AirTag 已成为每一场苹果发布会和 WWDC 中最 “打脸”预言家们的产品之一,就连行业分析师郭明錤也一次次更新报告中 AirTag 的预测发布时间。

就在苹果这个大招持续憋着不发的时候,今年1月,手机巨头布局定位追踪器的 “第一棒”被三星 SmartTag 正式抢跑。

三星 SmartTag 的推出,不仅意味着它以手机为中心的产品生态边界进一步拓展,其中所采用的蓝牙、UWB(Ultra Wide Band,超宽带)无线技术与 AR 等技术的融合,也在一定程度上代表了当下定位追踪器的最新玩法。

实际上,蓝牙追踪器并非一个全新品类,据蓝牙技术联盟(SIG)最新数据,2020年蓝牙市场中带跟踪功能的产品总出货量达6600万个,但仍然没有得到广泛普及和被用户接受的程度。

与此同时,苹果、三星以及有相关动作的其他厂商都在表明,采用蓝牙和 UWB 的 Tag 追踪器有可能成为继 TWS 耳机之后,影响 IoT 行业的下一代爆品。但只要苹果一天不发布 AirTag 一锤定音,这个趋势就很难坐实,整个产业仍有些扑朔迷离。

为什么 AirTag 会有潜力成为下一个影响 IoT 行业的爆品?背后有哪些技术难点?可能会有哪些产品形态?苹果当前的研发进度如何?智东西通过深度调查并与业内玩家进行交流探讨,在复盘三星和苹果过去几年是如何布局追踪器的同时,尝试挖掘出这一系列真相。

一、三星 SmartTag 抢跑,“捉迷藏”的两种玩法

早在2018年,三星就推出基于 LTE-M 网络和 GPS 定位的追踪器——SmartThings Tracker,售价高达99美元,除此之外还要每月缴纳5美元的网络服务费,从体验和费用上,都还很不成熟,因而并未掀起太多波澜。据外媒透露,这款追踪器早已停产。

三星追踪器业务的沉寂一直延续到2020年下半年。

随着 Galaxy Note 20系列的发布,2020年10月,三星正式推出了一项名为 SmartThings Find 的设备查找服务,类似于苹果的 Find My 功能。

不过,三星 SmartThings Find 与大多数手机厂商的设备查找功能不同。

SmartThings Find 支持 UWB 和蓝牙离线定位,并结合 AR(增强现实),能彻底摆脱对移动网络的依赖。

其中,UWB 是一项无线载波通信技术,可实现近距离定位,具有传输速率高、抗干扰性强、带宽极宽、功耗低、安全性高、穿透力强、定位精准等优势,最初作为雷达技术而开发,并应用于军事领域。

随着2020年,美国联邦通信委员会对民用 UWB 设备的频谱和功率标准进行统一,这项技术也逐渐应用在室内通信、高速无线 LAN、家庭网络、无绳电话、安全检测、位置测定等领域。

简单来说,三星用户只需在手机上下载 SmartThings 应用,当某一设备离线超过30分钟后,该设备就会产生一个蓝牙信号,发送到附近任何一台已连接 Find Network 的设备上,通知用户设备的位置或行踪,整个数据传输过程都会加密。

用户在寻找失物时,可以打开 SmartThings Find 中的 “搜寻附近”功能,通过 AR 实境的引导来查找设备,用户离失物距离越近,失物发出的警报声音就越大。

但三星当时的 SmartThings Find 仅支持在自有设备生态中应用,可追踪设备十分有限。尤其是在苹果传言中的 AirTag 似乎离我们越来越近的当下,三星急需做出改变。

2021年1月的 CES 期间,三星在旗舰手机 S21发布会上,终于正式发布 SmartThings Find 的实体——SmartTag,现场甚至是在手机的前面登场。

SmartTag 拥有 Galaxy SmartTag 和 Galaxy SmartTag + 两个版本,分别售价29.99美元和39.99美元。其中,SmartTag 主要通过蓝牙来追踪位置信息,更高阶的 SmartTag + 可通过 UBW+AR 来精确定位和寻找。

这也代表未来的 Tag 或主要存在两种形态,一个以蓝牙为主,另一个以 UWB 为主。同时也不排除有厂商同时将蓝牙和 UWB 两种技术集成在同一个 Tag 中。

整体来看,SmartTag 是一个小巧便携的设备,能够 “佩戴”在任何物品 / 宠物上,例如小狗、钱包、自行车或行李箱。同时,SmartTag 还内置纽扣电池,续航长达数月。

不过,蓝牙和 UWB 都属于短距离追踪,如何实现远距离追踪也一直是行业的普遍难点。那么,三星 SmartTag 又如何实现物品的远距离追踪?

它的主要玩法是这样的:例如,用户可以将 SmartTag 佩戴在小狗项圈上,当小狗跑丢后,项圈上的 SmartTag 就会向附近的 Galaxy 手机发送蓝牙信号,请这些用户提供能追踪小狗的位置信息。

同样的,整个通信过程都会进行加密,确保用户在追踪 SmartTag 的同时,还能确保网络中 Galaxy 用户的所有数据不被追踪。

另外,融合 UWB 和 AR 导航的 SmartTag+,能进一步帮助用户精确定位丢失物品,“哪怕是遗落在书桌角落的钥匙也可以找到”。

通过三星 SmartTag,我们看到了三星是如何定位 Tag 的功能和使用场景的,一个是仍需要依赖系统和手机的搭配,另一个也在考虑构建用户生态,以更好实现短距离和间接远距离的追踪定位。

目前看来,SmartTag 依然存在两个明显的局限性。一是它仍是50米 - 100米之内的近距离定位,无法实现两个设备之间的直接远距离追踪;二是人们对数据隐私的态度不同,不是每个用户都允许手机接收与自己无关的蓝牙等信息,或与其他任何蓝牙设备互联。

虽然三星是全球手机出货量第一的玩家,但在品类定义上与苹果的想法是否一致或存在差异化玩法,我们还需进一步关注。在一定程度上看,SmartTag 对行业的 “杀伤力”仍十分有限。

二、三年 “绯闻”满天飞,传闻中的 AirTag

相比三星 SmartTag,苹果 AirTag 频频 “跳票”的故事更具神秘感。

苹果早在2010年就推出了 Find My iPhone 服务,支持用户通过远程定位来追踪 iOS 和 Mac 设备,但 AirTag“绯闻”的诞生要从2019年6月,某位社交媒体用户发现的一行代码说起。

一位名叫 “Moser”的用户发现,iOS 13的代码中有一个将蓝牙设备与 “Tag1,1”进行配对的命令,紧接在一个月后,就有报道称苹果正在 iOS 13测试版中开发一个代号 “B389”的个人物品定位设备,还放出了设备概念图。

随后,整个消费电子圈和相关媒体就陆续陷入了关于 “B389”的各种猜想与报道中,甚至连知名分析师郭明錤也加入了苹果 Tag 产品的预测行列。

直到2020年4月,苹果不经意间抛出 “实锤”,在 YouTube 上传的一个视频里坐实了 “B389”的存在,并证实 “B389”的真正名字为 “AirTag”。

虽然这一视频已被苹果删除,但我们从视频的截图中也能大致判断出 AirTag 的使用方法:

在苹果手机中依次点击 “设置 >查找 >查找我的 iPhone>”后,会弹出 “启用离线查找”选项。该选项下注明:在未接入 Wi-Fi 和蜂窝网络时,本设备和 AirTag 也能被找到。

AirTag“实锤”后,大家对 AirTag 的猜测也进入了新阶段,不仅更疯狂地曝光有关 AirTag 的器件设计、供应商和量产等消息,还 “屡败屡战”地预测它的发布时间。

不过,这些信息的真实性存疑,并且在去年的 WWDC 和三场苹果发布会上,库克陆续 “打脸”预言家,但行业依旧秉持着 “下次一定”的精神对 AirTag 展开一轮又一轮的探讨。

那么,苹果 AirTag 究竟是何模样?

一方面,苹果在公开的 Tag 相关专利中展示了一种通用的盘状设计,称该设备 “可以防溅并承受掉落”。

同时,专利描述了 Tag 的几种使用模式,例如丢失模式允许 Tag 与附近的 “iPhone”接口,可见苹果也考虑到了和三星相似的思路——通过 “对接”附近的手机实现信号传输。同时,该专利中也提到了一种能够为 Tag 充电的充电基座。

这项专利中还提及了 Tag 的公私钥加密方案、定位过程、挂绳附件,以及如何与 Apple Watch 集成等信息。

综合目前的预测来看,AirTag 的使用方法与三星 SmartTag 相似——能吸附于各类物品,与 Find My APP 集成并实现精准定位,通过连接 iPhone、iPad 和 Mac 等设备跟踪 AirTag 的位置,同时安全性和隐私性均通过端到端加密完成。

此外,关于 AirTag 的猜测还有三个特点:集成自研 U1芯片、适配 ARkit 套件、配备纽扣电池。

1、AirTag 可能内置苹果自研的 U1芯片,也是一款 UWB 芯片,能大大提升定位的精准度。目前,该芯片已搭载于 iPhone 11、iPhone 12系列。

2、与 AirTag 搭配的Find My应用可能包含 ARkit 功能,用气球图像来扫描房间、定位物品。在泄漏的 iOS 13内部版本中,有一串程序代码中写到:“走上几英尺,上下移动你的 iPhone,直到一个气球进入视野。”

3、业内对 AirTag 的电池说法不一。除了官方专利文件中提到的可通过充电座进行充电外,有爆料称,AirTag 可能配备可拆卸和更换的 CR2032纽扣电池,平均每年需更换一次。

去年还有业内人士透露,AirTag 可能会搭载全新自研的 “R1”节能芯片,基于 UWB 技术构建,既能与 iOS 设备无缝配对,也可以检测 AirTag 的位置。

三、Tag 广泛落地的关键:定位精度和距离

仅仅是传言,苹果 AirTag 就已经让业内掀起了一波又一波的预测和热议。爆料中苹果 AirTag 对 UWB 技术的应用无疑是其最大的亮点之一。

具有高精度定位特点的 UWB Tag,虽然能解决现在不少应用场景中位置信息的问题,但要实现大规模落地,还需一个更完整的生态环境。

“这涉及你要将它定义成多宽泛的 Tag。”一位业内从事 UWB 相关研究的资深人士告诉智东西,往窄了说,国内早有不少玩家推出了基于蓝牙的追踪器,产品形态也各不相同。

例如,市场上有一些宠物蓝牙追踪器,属于细分的市场应用,但整体规模说不上极其小众,“一年出货几百万套是没有问题的”。

不过,宠物蓝牙追踪器市场规模与整体市场相比仍存在明显差距。据蓝牙技术联盟(SIG)最新数据,2020年蓝牙市场中带跟踪功能的产品总出货量达6600万个。

▲SIG 发布的官方信息

还有一些具备 “电子围栏”概念的蓝牙手表 / 手环,主要面向儿童市场,儿童佩戴后可在家长20米 - 30米的范围内活动,无需家长专门照看,“但蓝牙定位的精度制约了其在更大范围内使用”。

而在国外,美国 Tile 公司早在2013年就推出其首款蓝牙追踪器,兼容安卓和 iOS 两个版本。截至目前,Tile 已在全球出货3000万块,占比美国零售市场80%。

同时,Tile 或在今年推出搭载 UWB 和 AR 技术的 Tag 产品,进一步稳固自己的市场地位,与苹果和三星展开竞争。

▲Tile 推出的 Tag

同样出身美国的 Adero 公司也是 Tag 市场的玩家之一,其系统分为智能标签和 “taglets”两部分,前者主要附着在背包、手提袋和容器等物品上,后者则粘于纸巾、耳机、护照和笔记本电脑等,两款 Tag 产品都支持 USB 充电。

整体来看,不管是国内还是国外市场,这些单用于宠物追踪、电子围栏等应用的专用蓝牙追踪器,其市场规模都远小于手机、PC 等消费类电子市场。同时,它们都属于近距离追踪,应用场景还非常有限。

如果 Tag 要实现覆盖一座城市范围的大区域、远距离追踪,就目前的技术来说则需要 GPS。

不过,户外 GPS 定位在信号传输的过程中,必须要通过辅助基站(卫星)来进行时间校准,以提高两点之间的定位精度,否则两点间的定位距离会存在十几米甚至几十米位移(在某些环境下)的偏差。

如果基于 GPS 的 Tag 要提高精度,则需借助辅助基站,因此玩家还需每个月向基站交付额外的费用。但即便使用了辅助基站来提高定位精度,在国内高楼林立的环境下,定位精度也会存在问题。

▲GPS 足球追踪器

可他提到,户外的 Tag 要实现高精度定位,除了 GPS + 辅助基站实现高精度定位以外,将来还可以借助 UWB 技术作为高精度定位的技术补充。

“未来,主要做近距离定位的 UWB 技术也有机会实现城市内的高精度定位追踪。”业内资深人士谈到,任何一个无线技术想要实现高精准定位,都需要多个参考点 / 基准点,就像 GPS 通过多个地球的同步卫星进行定位,卫星就是 GPS 的基准点。

但 UWB 作为一项主要应用于室内的近距离定位技术,如何构建一套户外定位的体系?

“首先它需要形成一个成熟的 UWB 生态。”他解释,UWB 要实现户外精准定位,必须要和生态中的其他节点做配合。而这个节点是一个能够释放 UWB 信号的实体设备,它们会固定分布于户外各个地点。

就目前的 UWB 技术来说,其使用的场景大多都在50米内,也有部分玩家需要实现百米距离定位,“但定位监控的范围能够随着技术的不断演进而扩大”。

因此,基于 UWB 技术的 Tag 想要实现城市范围内的应用落地,就需要有足够强大和成熟的生态来支持节点设备,并在城市中搭建一张庞大的 “节点信号网络”,在这张网络下,用户就能通过移动设备、Tag、节点设备三者间的信号收发,在城市中精确定位自己的物品。

“不过在现阶段,如果 UWB 技术只体现两个产品相互之间的位置信息,那么 UWB 对于 Tag 的价值提升并不大”,他举了一个例子,好比用户同时携带手机和配备 Tag 的手环出门,实际体验与不使用 UWB 的 Tag 手环差别并不大,仅实现了电子围栏和相对的位置信息。

四、物品追踪器背后拉动的供应链发展

尽管苹果 AirTag 还未登场,但这位资深人士透露,国内许多玩家一直在观望苹果 AirTag,甚至有不少厂商已经进行了相关产品的预研。

“大家就等苹果 AirTag 推出后市场的反馈情况。”他说,如果反馈好,就把预研直接立个项目,做成终端产品推向市场。

苹果作为科技行业的风向标,自然有不少业内玩家期待 AirTag 能再掀起一股新风潮。届时,这股浪潮也将拉动一波供应链及玩家受益。

一方面,传统做防丢器的、可穿戴设备和手机厂商会是抢先打入市场的第一波玩家,例如有消息称 OPPO 已申请了一个名为 “蓝牙智能标签定位器”的外观设计专利,该文档在今年刚刚过去的1月26日就已发布;另一方面,供应链上最大的受益者首先就是 UWB 芯片玩家,同时还包括做传感器、续航力强的电池以及 SiP 封装和代工企业。

▲曝光的 OPPO“蓝牙智能标签定位器”

此外,AR+UWB 也是一个较好的技术方向,“因为 UWB 本来就可以做三维定位,今后与 AR 相结合可以给用户提供更好的跟踪方式”,但这首先要解决地图建模的问题,其次还涉及 AR 的功耗和散热。

“总的来说,这个市场最主要的技术门槛还是定位。”资深人士谈到,对 UWB 来说,目前它的功耗可能会稍微偏高,同时与其连接的设备还较少,这就导致 UWB 产品的发展需要一个爬坡的过程,需要核心的生态公司来推动市场,加速生态的构建。

针对 Tag 市场的发展及玩家格局,这位资深人士做出了两点判断:

一是基于 UWB 的 Tag 市场能否在一两年内火起来,“这个时间点不太好把控”,他提到,如果苹果在今年推出 AirTag,那么 UWB 生态或在今年形成一个雏形,预计到2023年会有比较明朗的局势;

二是 UWB 在某些应用场景上将与蓝牙形成竞争关系,可能会争夺蓝牙原有的部分市场,中长期内或许会形成蓝牙与 UWB 两派玩家 “在合作中互搏”的局面。

▲Adero 公司的 Tag

结语:期待苹果 AirTag 引爆行业新增长点


从一行代码的蛛丝马迹中发现的苹果 AirTag,到如今三星 SmartTag 的抢跑发布,本就不是新市场的 Tag 似乎又重新受到了玩家们的关注,不少玩家也早已摩拳擦掌,就等苹果 AirTag 正式亮相后迅速冲进市场。

不可否认,自两年前苹果 U1芯片刮起的 UWB 风到现在,越来越多赛道的玩家也由此找到了新的增长方向,背后不仅构建了一条正逐步发展和成熟的产业链,同时它所带来的产业价值也不容小觑。

现在苹果沿着 UWB 的方向,似乎也在筹备新一轮技术竞赛。尽管 AirTag 屡次跳票,但我们也期待未来它能真正给各行各业带来新的爆发点。


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